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Page:Sketches by Mark Twain.djvu/101

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THE JUMPING FROG.

un pari, Smiley était satisfait. Et il avait une chance! une chance inouie: presque toujours il gagnait. Il faut dire qu'il était toujours prêt à s' exposer, qu' on nepouvait mentionner la moindre chose sans que ce gaillard offrét de parier làdessus n'importe quoi et de prendre le côté que l'on voudrait, comme je vous le disais tout à l'heure. S'il y avait des courses, vous le trouviez riche ou ruiné à la fin; s'il yavait un combat de chiens il apportait son enjue; il l'ap, portait pour un combat de chats, pour un combat de coqs; — parbleu! si vous aviez vu deux oiseaux sur une haie, il vous aurait offert de parier lequel s'envolerait le premier, et, s'il y avait meeting au camp, il venait parier régulièrement pour le curé Walker, qu'il jugeat être le meilleur prédicateur des environs, et qui l'était en effet, et en brave homme. II aurait rencontré une punaise de bois en chemin, qu'il aurait parié sur le temps qu'il lui faudrait pour aller où elle vaudrait aller, et, si vous l'aviez pris au mot, il aurait suivi la punaise jusqu'au Mexique, sans se soucier d'aller si loin, ni du temps qu'il y perdrait. Une fois la femme du curé Walker fut trés malade pendant longtemps, il semblait qu'on no la sauverait pas; mais un matin le curé arrive, et Smiley lui demande comment elle va, et il dit qu'elle est bien mieux, grâce à l'infinie miséricorde, tellement mieux qu'avec la bénédiction de la providence elle s'en tirerait, et voilà que, sans y penser, Smiley répond: — Eh bien! je gage deux et demi qu'elle mourra tout de même.

"Ce Smiley avait une jument que les gars appelaient le bidet du quart d'heure, mais seulement pour plaisanter, vous comprenez, parce que, bien entendu, elle était plus vite que ça! Et il avait coutume de gagner de l'argent avec cette bête, quoiqu'elle fùt poussive, cornarde, toujours prise d'asthme, de coliques ou de consumption, ou de quelque chose d'approchant. On lui donnait 2 ou 300 yards au depart, puis on la dépassait sans peine; mais jamais à la fin elle ne manquait de s'échauffer, des exaspérer, et elle arrivait, s'écartant, se défendant, ses jambes gréles en l'air devant les obstacles, quelquefois les évitant et faisant avec cela plus de poussiére qu'aucun cheval, plus de bruit surtout avec ses éternumens et reniflemens, — crac! elle arrivait done toujours première d'une tête, aussi juste qu'on peut le mesurer. Et il avait un petit bouledogue qui, à le voir, ne valait pas un sue; on aurait cru que parier contre lui c'était voler, tant il était ordinaire; mais aussitôt les enjeux faits, il devinait un autre chien. Sa mâchoire inférieure commençait à ressortir comme un gaillard d'avant, ses dentes se découvraient brillantes comme des fournaises, et un chien pouvait le ta quiner, l'exciter, lo mordre, le jeter deux ou trois fois par-dessus son épaule, André Jackson, c'était le nom du chien, André Jackson prenait cela tranquillement, comme s'il ne se fùt jamais attendu à autre chose, et quand les paris étaient doublés et redoublés contre lui, il vous saisissait l'autre chien juste à l'articulation de la jambe de derrière, et il ne la lâchait plus, non pas qu'il la mâchât, vous concevez, mais il s'y serait tenu pendu jusqu'à ce qu'on jetât l'eponge en l'air, fallût-il attendre un an. Smiley